Natalicio del pastor James Orange.

Un día como hoy, 29 de octubre, pero de 1942 nacía el pastor bautista estadounidense James Orange. Orange se pasó la vida luchando por los derechos civiles y sociales de los negros y fue amigo, confidente y aliado de Martin Luther King en los años sesenta.

Sus padres fueron activistas laborales y de derechos civiles durante gran parte de su vida temprana. Su madre era una organizadora de derechos civiles y, a fines de la década de 1950, el padre de Orange fue despedido de su trabajo en la fábrica de hierro local de la American Cast Iron Pipe Company por actividades sindicales. Estas experiencias de la infancia con sus padres, así como el racismo desenfrenado en Birmingham, y los sermones de los pastores bautistas con los que creció informaron gran parte de su trabajo posterior como pastor, activista laboral y de derechos civiles, estimulando su deseo de lograr un cambio social en su país y para su gnete.

Conocido por su enorme corpulencia, este pastor de voz grave y fuerte, iba a los suburbios de Chicago para tratar de rehabilitar a jóvenes pandilleros, sufrió por ello nueve palizas. No respondió ni con un solo puñetazo.

Durante su vida denunció la segregación y la miseria de los negros al Sur de Estados Unidos. Por sus actividades fue encarcelado en 1965 acusado de perturbar el orden público, esto es, por inscribir a jóvenes analfabetos negros para votar, pues existían restricciones legales para que los negros votaran. Fue en una protesta por su liberación que un policía estadounidense en Alabama mató de un tiro al manifestante y diácono bautista Jimmie Lee Jackson, lo que generó las famosos tres marchas de Selma, que fueron fuertemente reprimidas por las policías estadounidenses, generando el llamado Domingo Sangriento en USA. Dicha represión logró generar presión al presidente de USA, Lyndon B. Johnson para firmar la Ley de Derechos Electorales de 1965, marcando un punto de inflexión para los derechos civiles estadounidenses.

Entre 1965 y 1970 fue coordinador en la Conferencia de Líderes Cristianos del Sur, una organización de derechos civiles de Estados Unidos. En los setenta se mudó a Atlanta, Georgia, donde trabajó para el sindicato “Federación Estadounidense del Trabajo y el Congreso de Organizaciones Industriales” (AFL-CIO). Aparte de su trabajo como sindicalista, dedicaba sus horas extras a luchar contra el racismo y la segregación en Suráfrica. Estas actividades incluyeron la Campaña de Birmingham de 1963 , la Campaña de los Pobres de SCLC y la Huelga de Trabajadores de Saneamiento de 1968 en Memphis, Tennessee, donde Martin Luther King Jr. fue asesinado, de hecho, el pastor Orange se encontraba en el aparcamiento del Motel Lorraine de Memphis cuando James Earl Ray asesinó a Martin Luther King de un tiro en la cabeza en 1968.

Orange permaneció como activista por derechos sociales y civiles hasta su muerte el 16 de febrero de 2008. Su funeral se celebró en Morehouse College’s King Chapel en Atlanta y fue enterrado en el cementerio Greenwood de la ciudad. Estaba casado con Cleophas Orange, con quien tuvo cinco hijos.

“La solidaridad es nuestro modo de vida”, era su lema.

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